可能比保險套更有效避孕新招:直接把精子的「電源」切掉!

Photo Credit: goodlookingcunt II

原文來自 Wired《Scientists Found Sperm’s Power Switch—And a Way to Turn It Off》,作者 Megan Molteni。 台灣康泰納仕集團授權提供 / INSIDE Chris 編譯。

最早古希臘人、羅馬人和埃及人使用亞麻或動物內臟當作保險套。不過這麼多年過去了,人們避孕的理念卻始終沒變——隔離精子和卵子。在美國,大約有 570 萬婦女依賴男用保險套作為主要避孕方式。

但是「隔離」並不是避免受精的唯一方法。想要成功受孕,精子需要完成兩件非常重要的事情:「游泳」和「鑽孔」。許多避孕方法包括保險套在內,目標都是集中在阻止「游泳」這個部分。科學家無法控制精子本身活動,但是,透過測量單個精子的離子電流,他們發現了精子的「電源」開關,而且還可以把它關掉。他們說,這可能是一個更有效的避孕方式,而且男女皆適用。

為了從子宮頸穿過子宮,進入輸卵管,精子細胞像一條逛大街的蛇一般擺動尾巴。因為這可以讓它穿過一段長距離,人類精子必須游過 10-12 釐米的距離(這個距離是精子本身的 24000 倍)才可以達到卵巢。但是,當精子找到卵子之後,這擺動的尾巴也就變得無用了,因為這部分無法穿過卵子外那一層厚厚的保護層,這也是讓精子變成一個小生命最後的關卡。

精子的頭部長度只有 5 微米,要通過 30 微米的透明保護帶,它必須把它的尾巴變成一個強大的鑽孔機。它只向同一方向不停轉動,鑽過卵子堅硬的外層與中間粘稠的環境,把頭部向前推進。科學家稱這個動作為「射門」(power kick)。

那「射門」的原理是什麼呢?精子細胞得使用大量的鈣離子運轉到精子尾巴,來產生動力進行鑽孔。

人體每個細胞中都有數千種不同的離子通道,但在精子中只有一個,叫做 Catsper,而且只有當鈣接近卵子遇到孕激素才能活化它。自 2001 年以來,科學家在研究男性不育症的時候偶然發現了 Catsper。事實上,那些患者在 Catsper 的 9 個基因中,至少有一個發生了突變現象。

在 PNAS 上發表的一篇文章中 ,加州大學柏克萊分校的研究人員篩選了超過 50 種化合物,以找到一些能與 Catsper 緊密結合的物質,並把 Catsper 通道封住,以防止發生「力量踢」所需的鈣,而這種物質稱之為 LUPEOL(蛇麻醇酶),可以在芒果,葡萄和橄欖油中獲得,也可以在「雷公藤」(「Thunder God Vine」)找到。

身為生物物理學家的研究案負責人 Polina Lishko 說:「上述辦法可以立即運用在制定一套更好和更有效的緊急避孕法」。她指出,目前的緊急避孕方法最大的爭議之一,是因爲其原理乃是透給防止受精卵附著到子宮進而避孕,進而容易受到反墮胎倡導者反對。Lishko 說:「這種方法不僅比目前市場上的避孕方法效率高出 10 倍,不只防止受精,而且也不會讓胚胎誕生。」

西北大學的分子生物學家和精子研究員認為從科學的角度來看,這項研究十分引人注目。他表示自從人類使用保險套以來,男性避孕領域就沒有什麼新進展了。許多使用荷爾蒙的男性避孕藥已經失敗了多年,而且許多人也擔心避孕藥所產生的副作用。

Lishko 所說的普遍避孕方法指的是一種適用於男性和女性的避孕方法,可以口服或通過植入式環緩慢釋放。Lishko 和她的團隊最近開始在靈長類動物身上試驗,看看讓「鑽孔」失效能讓身體持續多久時間,再從中制定適當的劑量。她預計今年年底就會有研究成果,並對將自己的藥品推向市場感到十分樂觀,計畫在未來三年內創業。看起來,Lishko 的新避孕法將為人類性事帶來新的一頁。精子不「鑽」,就不會有小 Baby 了。

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